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Arsénico

Escrito por Esperanza Vega Soto en Lunes, 02 Febrero 2015. Publicado en Ciencia, Economí­a, Sociedad, Sustentabilidad

En los últimos dos o tres años, en BCS mucho se ha dicho sobre las minas a cielo abierto que se  han pretendido  abrir;  en el municipio de La Paz  son   " tres personas distintas y un solo Dios verdadero", Paredones Amarillos, la Concordia ( más bien discordia) la Pitahaya.

El problema de la   accidentada historia de la apertura de "estas" minas, tiene que ver con el arsénico. Escuchamos mucho acerca de este metaloide, dicen los químicos, y de sus propiedades adversas para la salud, se afirma que es una de las 10 sustancias más riesgosas para la salud humana .México, junto con Bangladesh, Taiwán, China y la India es uno de los países con mayor concentración de arsénico en el agua. En general, en nuestro país se presentan altas concentraciones en los mantos acuíferos subterráneos, de donde proviene la mayor parte del agua que consumimos.     El arsénico es un elemento químico  que se presenta en forma orgánica e inorgánica,  considerado entre los más  peligrosos  en su forma inorgánica; también es uno de los elementos  que  más abundan  de manera natural  en la tierra; está ampliamente distribuido  en aguas y suelo, el agua que se extrae de pozos profundos  puede contener altas concentraciones de arsénico; también se encuentra en la superficie de las rocas, y en pequeñas proporciones en todos los seres vivos.  

A pesar de su toxicidad está presente en muchas de las actividades humanas de la vida cotidiana; además de su ingesta a través del agua, pescado, carnes y plantas, se utiliza para la fabricación de insecticidas, herbicidas, fertilizantes, pigmento para las pinturas, en la pirotecnia, el tabaco, el vino, conservantes para madera, venenos para rata, papel, adhesivos metálicos, textiles, curtido de pieles. En medicina fue muy utilizado en el siglo XVII hasta que fue desplazado por los antibióticos y las sulfamidas; últimamente ha resurgido en tratamientos contra cierto tipo de leucemia y en la detección de tumores cerebrales... "para que la cuña apriete...  "

 Los principales países   productores de arsénico son China, Chile, Marruecos y Perú. En  la actualidad  la producción mundial se utiliza  en la siguiente  proporción: 50%  para  insecticidas y herbicidas; 30% para protectores de  madera; en la  electrónica utiliza el 5%  para la fabricación de semiconductores de teléfonos celulares, paneles solares, diodos de  luz LED, el 15%   restante  en la fabricación de vidrio  y para endurecer aleaciones de metales  en municiones y soldaduras.  

El arsénico se transporta fácilmente en las tormentas de polvo y de aguas que escurren por lo que puede encontrarse en regiones donde no existe de manera natural. Es mayormente emitido por las minas de cobre, pero también en la producción de plomo, zinc, oro.  Una vez que ha entrado al ambiente no puede ser destruido. Las plantas lo absorben fácilmente, así que se encuentra en los alimentos. En los pescados se han encontrado concentraciones de arsénico orgánico, que es menos dañino, pero en altas concentraciones también afecta la salud.   

Dada su inevitable presencia en nuestras vidas, la OMS, hace más de 20 años, estableció 0.01 miligramos por litro como límite   para consumo humano; en México la legislación establece el límite en 0.025 miligramos por litro, más del doble. (Es que los mexicanos somos muy aguantadores) Para cumplir con las especificaciones de la OMS, según la Comisión Federal de Mejora Regulatoria (COFEMER) se requiere cambiar todas las plantas potabilizadoras del país.

La ingesta de arsénico   en cantidades por encima de la norma causa, cáncer de piel, pulmones,  hígado, linfa, próstata; puede ser causa de infertilidad, abortos,  pérdida de resistencia a infecciones, daños al cerebro, enfermedades cardiovasculares, diabetes, lesiones en los nervios, dolores de estómago  además de que puede alterar el ADN . Corren mayores riesgos las personas que trabajan con él; quienes habitan casas de madera tratadas con este producto,   quienes beben cantidades   significativas de vino, quienes viven en granjas donde se ha aplicado pesticidas. Puede causar irritación del estómago e intestinos, baja producción de glóbulos rojos y blancos, cambios en la piel, irritación en las vías respiratorias.

En una región de España existe una vieja mina que explotaron los romanos y recuperaron los ingleses en el siglo XIX. A principios de 2011 se detectaron siete vetas de oro en la mina sellada. Estudios recientes de la Universidad de Vigo y  del Instituto  de Marinas  reportan que  esta mina ha dejado en la comarca   ganadera  rocas que llegan a superar  50,000( cincuenta mil) veces la media  en la corteza terrestre  y en los suelos superficiales puede superar en 400  los niveles de los suelos no contaminados. La reapertura supone 774 hectáreas de mina a cielo abierto, 20 millones de metros cúbicos de tierras estériles, que equivalen a 100,000 toneladas anuales de tierras   contaminadas con cianuro, sosa cáustica y ácido clorhídrico. Los habitantes del lugar se oponen a pesar de los ofrecimientos de empleo, dicen:" comida para hoy y hambre y enfermedad para mañana"... y tienen razón...  sale más caro el caldo que las albóndigas...    

En algunos países europeos últimamente se utilizan varias tecnologías para  atrapar y eliminar  el arsénico de las pilas  de fundición  de las minas.( claro que los  empresarios  que vienen a México quieren seguir con las viejas prácticas)  Se pueden usar limpiadores, colectores electrostáticos,  y filtros que son capaces de  eliminar hasta el 99.7%  del polvo y humo producido  durante el proceso de tostación y fundición. Para el tratamiento de aguas residuales, se pueden utilizar compuestos de hierro que reaccionan con el arsénico y lo extraen del agua, también se pueden filtrar con óxido de hierro, revestimiento de arcillas y filtros de carbón activado. Se está estudiando el uso de humedales y las nanopartículas de hierro para eliminar el arsénico en áreas contaminadas.

Costa Rica, es el primer país latinoamericano que se ha prohibido la minería a cielo abierto en su territorio, cabe agregar que este país se caracteriza por el celoso cuidado del medio ambiente. En la mina de La Pitahaya, la Concordia o los Paredones, dicen   que por cada gramo de oro obtenido quedará  una tonelada de tierra contaminada  con cianuro, arsénico, ácido sulfúrico,  plomo y otros metales pesados al aire libre para que el viento los transporte  a donde quiera , y si llueve.....  

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